¿Qué es una base de datos?

En un mundo donde el manejo ágil de la información es tan importante, fue inevitable la aparición de sistemas de gestores que mejoraron el antiguo sistema basado en archivos. Antes de la masificación de los ordenadores, el sistema basado en archivos era vigente en todas partes donde era necesario organizar información. Para graficar el problema que tenía este sistema, vamos a suponer que tenemos a nuestro cargo un pequeño instituto. Es claro, no hay computadores y sólo tenemos un gran estante donde podemos guardar muchas carpetas cuya información interna viene organizada de la siguiente forma:
organizacion archivos
Para hacernos una idea más concreta, supongamos que es necesario organizar la siguiente información asociada a diferentes necesidades o aplicaciones de nuestra institución, donde cada aplicación posee sus propios datos:

  1. Matricula: Alumnos, Asignaturas, …
  2. Acta: Asignaturas, Profesores, Alumnos, …
  3. Organización Docente: Profesores, Asignaturas, Departamentos, …
  4. Horarios: Profesores, Grupos, Asignaturas, Salas, …

Podemos notar que cada aplicación define y gestiona sus propios datos. El grave problema de organizar esto en un sistema basado en archivos es que cada dato pertenece inamoviblemente a una aplicación. Las consecuencias principales de esto son:

  1. Existen muchos datos redundantes;
  2. Es posible la aparición de inconsistencias en la información;
  3. La información no es reutilizable;

Imaginemos una típica duda cuando se necesita localizar a un alumno dentro de la institución: ¿En qué sala de clases se encuentra un alumno a una determinada hora?. Para responder esta pregunta es necesario relacionar los datos guardados y es claro que el sistema basado en archivos dificulta esta relación. Una forma de corregir este problema es tener una base de datos común para las distintas aplicaciones y es aquí donde aparece el concepto general de base de dato que actualmente utilizamos: Conjunto de datos comunes que se almacenan sin redundancia para ser útiles en diferentes aplicaciones.

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